GUEST SCIENCE BLOG Chasseurs de lune

"Nous recherchions des exoplanètes utilisant une technique appelée microlentille," dit le professeur Daniel Bennett, astronome à l’Université de Notre Dame aux États-Unis. Mais en utilisant cette technique, Bennett a peut-être eu le premier aperçu d’une lune en dehors de notre système solaire.

La microlentille est une méthode qui exploite le fait que la gravité plie la lumière. Si un objet passe devant une étoile éloignée, sa gravité concentre la lumière stellaire comme une lentille et la luminosité de l’étoile augmente temporairement. Dans des recherches récemment publiées, Bennett a révélé qu’en utilisant le télescope MOA-II en Nouvelle-Zélande, il avait vu une forte augmentation de la luminosité d’une étoile, suivie une heure plus tard d’une seconde augmentation plus faible. Un gros objet doit être passé devant l’étoile avec un plus petit objet en remorque, d’où le deuxième pic. Bennett a pu mesurer le rapport de masse des deux objets et il est sorti près de 2000: 1.

"Le meilleur ajustement aux données est une planète accompagnée d’une lune," il dit. Il y a cependant un hic. Le pic ne vous indique que la masse relative des deux objets. Il est impossible de dire si les deux objets sont proches de nous ou éloignés, et les deux scénarios donneraient le même résultat. Si les objets sont proches, ils sont probablement petits – une planète et une lune. Mais s’ils sont plus éloignés, ils pourraient être une petite étoile et une grande planète.

La chasse à l’exomoon peut être une entreprise qui prend beaucoup de temps, mais si notre système solaire doit passer, le gain pourrait être énorme. "Les lunes glacées en orbite autour des planètes géantes gazeuses peuvent en fait être beaucoup plus courantes que les planètes terrestres en tant qu’immobilier habitable dans la galaxie," dit le Dr Lewis Dartnell, astrobiologiste à l’Université de Leicester au Royaume-Uni.

Après tout, nous avons huit planètes dans notre système solaire … mais plus de 145 lunes (et 28 autres en attente de confirmation de leur découverte!).

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